Ketika Dinosaurus Berkeliaran di North Dakota

Pada suatu hari Juni yang cerah di North Dakota Badlands, hanya ada sedikit tanda-tanda kehidupan di luar burung, ular dan ternak yang mengembara. Pemandangannya luas, mencolok dan menghukum, dengan batu-batu yang longgar untuk dinaiki dan tebing bergerigi untuk injakan. Puncak kerucut dari tanah, masing-masing lapisan lurik penuh dengan penemuan potensial.

Ini pernah menjadi tanah sabana dan dataran, dengan sungai dan danau. Makhluk tak dikenali, dengan tungkai, paku, cangkang, tanduk, tanduk, gigi yang tak terduga, berkeliaran dengan bebas, makan di rumput tinggi dan satu sama lain.

Pada hari terakhir musim panas yang lalu, saya bertengger di atas tebing gunung curam dan tidak nyaman, perasaan ada tusukan tajam melalui tempurung lutut saya. Palu batu saya tertancap di atas pahat. Matahari musim panas yang keras membayangi bayangan alat saya, yang berlabuh dalam celah hanya dalam milimeter. Saya kemudian berhenti sejenak.

"Berapa umur yang kamu katakan ini?" Tanyaku.

"Sekitar 34 juta tahun," jawab Clint Boyd, ahli paleontologi yang bersamaku, menjawab dengan santai.

Ketika saya pertama kali mengatakan bahwa saya akan pergi ke North Dakota, reaksi keluarga dan teman adalah hal yang universal: "Apa yang ada di sana?" Gambar ruang luas yang tidak terhalang yang mengaburkan cakrawala biasanya tidak memicu hiruk pikuk pariwisata. Tapi pemandangan yang sepi dan sunyi itu memungkinkan alam melestarikan salah satu intrik terbesar North Dakota: penduduk prasejarahnya.

Hampir seluruh permukaannya adalah batuan sedimen, yang sebagian besar tidak tersentuh oleh glasiasi, membuatnya sempurna untuk pelestarian fosil. Ada tulang-tulang purba di mana-mana di North Dakota.

Sekarang disebut Badlands, sebuah daerah dinamakan demikian karena tidak ada yang tumbuh disana, badak yang pernah berkeliaran. Danau dan sungai di tempat yang sekarang menjadi lanskap kering pernah menopang populasi kura-kura darat besar. Favorit sinematik seperti Triceratops, dinosaurus dan Tyrannosaurus rex melintasi Dakota Utara.

Fosilnya memiliki hubungan yang unik dan terus berkembang, sebagian berkat penemuan modern yang dibuat pada penggalian. Penggemar dinosaurus kembali setiap tahun untuk membantu ahli paleontologi, namun penggalian publik tidak dikenal di luar dunia penggemar fosil.

Tulang yang saya gali bulan Juni lalu tersembunyi, kecuali dua inci tulang rusuk yang mencuat dari gunung. Ahli paleontologi berpelapis khaki yang tipis meyakinkan saya bahwa badak sangat umum di daerah ini dan bahwa saya tidak akan merusak apa pun yang tidak dapat diperbaiki.

Saya mengayunkan palu membuat retakan besar melalui batu yang tidak mungkin bisa dipecahkan hanya dengan sekop. Dengan pukulan kedua pada sudut 45 derajat, sebuah potongan terbang, dan saya bisa melihat tulang rusuk badak itu, yang telah ada sejak jutaan tahun yang lalu ke pemandangan di luar Dickinson, di sebelah barat Bismarck, ibukota negara bagian.

Beberapa orang berada di puncak dan lembah di sana, Becky Barnes, ahli paleontologi lainnya, mengenakan jins dan salah satu dari banyak kaus bertema dinosaurus lucu, membungkuk di atas kulit kura-kura yang sudah tua, kepangnya yang panjang menyembul di bawah topi cokelat bertepuk lebar.

Dia menjuluki kura-kura Bruce di buku catatan lapangannya. Bruce bukanlah penjelajah awal atau ilmuwan terkenal. Bruce (seperti saya) hanya relawan yang sedang menggali di North Dakota barat. Dia kebetulan menemukan stylemys (mirip dengan kura-kura Galápagos yang luar biasa), yang hidup sekitar waktu yang sama dengan badakku.

Di Zaman Eosen, yang berlangsung kira-kira dari 55 juta sampai 34 juta tahun yang lalu, daerah ini terlihat serupa dengan habitat Afrika dimana badak saat ini tinggal. Berjalan melalui pegunungan membutuhkan keseimbangan yang baik dan memperhatikan setiap langkah. Hanya dengan memecahkan permukaan batuan yang tidak ramah ini, Anda bisa mulai menemukan dunia margasatwa yang aneh yang pernah berkeliaran di sini.

Penggalian publik terjadi secara organik, dengan cara yang sangat kasar di North Dakota. Setiap kali penduduk menemukan tulang di properti mereka (yang masih sering terjadi), mereka akan menghubungi ahli paleontologi dari Survei Geologi yang didanai pemerintah, yang pergi untuk menilai situasinya.

Sesampai di sana, mereka mengandalkan sukarelawan lokal untuk membantu mengumpulkan dan mengangkut fosil tersebut ke laboratorium di Bismarck.

Seiring berjalannya waktu, praktik ini berkembang menjadi sebuah daftar terbuka bagi para relawan untuk menemani ahli paleontologi pada penelitian lapangan tahunan mereka. Penggalian adalah kerja keras.

Dibutuhkan orang yang berdedikasi dan penasaran untuk bermain ahli paleontologi dengan Survei Geologi selama beberapa hari setiap musim panas dan menemukan makhluk yang sudah tidak ada lagi. Sebagian besar kunjungan gratis, kecuali untuk deposit yang dapat dikembalikan.

Ada sejumlah situs penggalian, seperti di luar Dickinson, tempat relawan dijamin untuk menemukan fosil. Tiga ahli paleontologi yang pernah saya temui, Mr. Boyd, Ms. Barnes and Jeff Person, juga menemukan beberapa makhluk kecil yang belum pernah mereka lihat sebelumnya di situs ini, terutama jenis ikan dan ikan asin.

Penggalian publik tahun ini telah ditingkatkan menjadi empat dari lima kali dibanding tahun 2016, karena pemotongan anggaran. Area Bismarck yang digali (24- 28 Juli) adalah satu-satunya yang berfokus secara eksklusif pada dinosaurus.

Di Pembina Gorge (8 hingga 12 Agustus), relawan bisa menggali kehidupan laut dari 80 juta tahun yang lalu, seperti cumi-cumi raksasa dan mosasaurus (reptil laut). Penggalian Medora (13- 16 Juli), di dekat Taman Nasional Theodore Roosevelt, mengungkap makhluk rawa dari 55 sampai 60 juta tahun yang lalu. Penggalian Dickinson (26 - 30 Juni) memiliki fosil mamalia termuda, berumur 30 juta sampai 40 juta tahun. Sukarelawan bisa bergabung selama satu hari atau tinggal selama lima hari.

Pukul 07.30 pada pagi hari penggalian Dickinson, saya bertemu dengan ahli paleontologi di tempat parkir Pusat Warisan dan Museum Negara Bagian di Bismarck, di jalan raya yang dikelilingi oleh toko-toko besar dan hotel.

Sebuah email telah memberi tahu sukarelawan tentang apa yang harus dipakai (sepatu kaki tertutup, celana panjang, topi bertepi tebal), apa yang harus dibawa (banyak air), apa yang tidak boleh dibawa (iPod dan headphone) dan apa yang harus diperhatikan (ular derik, Kaktus pir berduri).

Konvoi mobil kami menuju ke barat di Interstate 94 menyusul truk mereka, yang menonjol dari lautan truk lain di jalan raya berkat trailernya yang mengangkut kendaraan tugas roda berat hitam.

Pemandangan berubah begitu toko besar dan jalan raya Bismarck menghilang di kaca spion. Hampir 100 mil drive menghilangkan mitos bahwa Dakota Utara datar. Ketika saya mengikuti konvoi di mobil sewaan saya, kami melewati perbukitan dengan rumput hijau zamrud, rumah-rumah pertanian yang menghiasi ladang dan pemandangan liar dan berbatu.

Sebuah rute indah yang dihiasi dengan patung-patung besar, menyiratkan langit besar dengan awan yang bergerak cepat. Konvoi tersebut (delapan orang dewasa termasuk seorang ibu dengan anak laki-laki remaja) berkelana ke tanah pertanian, menendang batu dan debu di jalan yang tidak bertanda sebelum parkir di lapangan hijau yang miring. Kami melengkapi diri dengan picks, brushes, awls, sekop dan botol koleksi.

Kami mendaki 15 menit melalui padang rumput sebelum sampai di tempat uji coba kami, kolam bekas yang datar dan kering, di mana ahli paleontologi dapat mengamati teknik kami saat kami menjelajahi tanah setapak demi mencari fosil kecil, yang awalnya tampak mirip dengan batu. Para ahli paleontologi secara diam-diam terus berdebat tentang apakah dinosaurus memiliki bulu di antara penjelasan dan terminologi jangka waktu yang mudah bagi para pemula dalam kelompok tersebut. Kesabaran dan antusiasme mereka tampak tak ada habisnya, memeriksa banyak batu yang sukar dipahami oleh sukarelawan sebagai fosil.

Sekelompok rusa menyaksikan dengan penuh minat dari dataran tinggi yang jauh saat kami merangkak di padang rumput tempat sapi-sapi makan. Untuk setiap lusin batuan yang tampak seperti tulang, ada satu fosil yang sah.

Menemukan fosil pertama sangat penting, bagaimanapun, karena setelah itu semuanya masuk dengan benar. Tiba-tiba deretan batu karang mulai terlihat seperti bentuk, tulang kecil; Orang mulai membedakan perubahan warna dan tekstur yang tak terlihat sebelumnya.

Dari sana, kami mendaki untuk mencapai lebih banyak lokasi penggalian, sampai ke tanah tandus. Kelompok ini berpisah menjadi pasangan dan menuju ke daerah yang berbeda, masing-masing didampingi oleh ahli paleontologi. Selama enam jam berikutnya, pikiranku melintas kembali ke badak yang kulihat di Botswana dan Namibia, megah dan menakjubkan.

Saya mencoba membayangkannya di sepanjang bidang ini, kaki mereka yang kuat dan stumpy berlari di tempat saya duduk, dikelilingi oleh makhluk yang sudah tidak ada lagi. Saya bertanya kepada ahli paleontologi tentang dinosaurus, geologi, sains, negara bagian dan apa pun yang ada dalam pikiran. Percakapan itu kadang-kadang terjadi, seperti percakapan enam jam yang cenderung dilakukan, dan kami bertanya-tanya siapa yang akan menggali tulang kita jutaan tahun dari sekarang, dan penilaian janggal apa yang akan mereka buat tentang waktu kita di bumi.

Satu jam menggalii, saya menemukan tulang rusuk badak yang telah saya temukan lebih utuh daripada yang diperkirakan. Beberapa jam kemudian dan beberapa lepuh di kemudian hari, tulang pinggul yang jelas dengan soket bola keluar dari batu, disertai potongan dua inci yang dibongkar. Badak, tampaknya, memiliki umur sekitar 34 juta tahun yang lalu.


Bagi mereka yang akrab dengan sejarah Dakota Utara, dinosaurus hanyalah bagian dari kehidupan. Museum di seluruh negara menyajikan fosil yang bisa dengan mudah bergabung dengan koleksi di American Museum of Natural History. Pusat Museum Dickinson, misalnya, memiliki 11 kerangka skala penuh dan tengkorak Triceratops tanpa cela, yang tampak lebih besar dari pada kasus layar geodes yang indah, yang tampaknya mendapat perhatian lebih dari pengunjung lokal.

"Kami memiliki begitu banyak sumber dinosaurus yang luar biasa di negara bagian ini, bahwa saya pikir terkadang orang lupa ini tidak biasa, bahwa Anda tidak dapat menemukan apa yang kita miliki di mana-mana," kata Kim Schmidt, dari Divisi Pariwisata Perdagangan Dakota Utara.

Tapi ada satu dinosaurus yang bisa mengesankan bahkan yang paling acuh tak acuh dari Dakotans Utara. Dakota, hadrosaur mumi berusia 67 juta tahun, dinosaurus bertali bebek, ditemukan di sebuah peternakan dekat Marmath, sebuah kota di ujung barat daya Dakota Utara. Ini "mumi dino" adalah salah satu penemuan terpenting dari jenisnya: Ditemukan dengan lapisan kulit dan tendon yang diawetkan.

Dakota dipajang di dalam Heritage Center dan State Museum di Bismarck, sebuah bangunan kontemporer yang mengesankan dengan pameran dinosaurus menyeluruh yang mencakup keseluruhan sejarah paleontologi negara bagian ini.

Seperti yang dikatakan Clint Boyd: "Memiliki bagian yang bagus dan lengkap berarti kita bisa melihat dengan tepat apa yang terjadi pada mamalia, kura-kura, ikan, tanaman. Di North Dakota, Anda bisa mempelajari kepunahan dan apa yang terjadi pada keseluruhan fauna lebih baik daripada di banyak tempat di negara ini. "

Jauh di lubuk hati - sangat dalam, hingga ratusan kaki dalam beberapa kasus - ada banyak dinosaurus di mana-mana. Menggali di bagian barat daya dan selatan negara bagian, Rhame, Bowman, Marmath dan daerah selatan Bismarck, sering mengubah fosil dinosaurus. Fosil yang baik adalah salah satu yang dikuburkan dengan cepat oleh unsur-unsurnya, menghindari pemangsa dan pemulung.

Pada penggalian publik pada tahun 2015, Ms. Barnes dan krunya menemukan mosasaur yang berada antara 33 dan 49 kaki, "seekor monster laut besar," dia menamakannya dengan baik. Mereka menemukan sebagian besar tengkoraknya dan sebagian besar leher dan bahunya, dengan sebagian besar tulang diartikulasikan. Sesudah Ms. Barnes membersihkan jaket leher di laboratorium, dia melihat sesuatu.

Ada enam ruas serviks berturut-turut, dan ada bekas gigitan gigi di sisi bawah leher. Sesuatu telah mengunyah di leher makhluk istimewa ini. Ada patologi, yang agak rapi," katanya.

Penggalian publik menarik semua orang. Ada kelompok inti relawan berdedikasi yang mendaftar setiap musim panas, berkendara dari negara-negara tetangga hingga mencapai tulang yang suatu hari akan dipamerkan di museum Dakota Utara. Lalu ada perjalanan musim panas, mencari pengalaman unik dalam perjalanan mereka ke Yellowstone.

Ada turis yang mencari aktivitas sehari dari Bismarck atau Theodore Roosevelt National Park di Medora dan, kadang-kadang, wisatawan dari luar negeri. Tentu saja ada anak-anak yang terobsesi dengan dinosaurus, tapi sejumlah orang tua yang terobsesi dengan dinosaurus seperti ibu dengan anaknya di konvoi kami. Lalu ada saya, jurnalis Pantai Timur, yang memiliki kecenderungan untuk mencari petualangan baru di lokasi terpencil.

Pada akhir hari, saya meninggalkan penggalian yang berdebu, melepuh, terbakar matahari, tergores dan kelelahan, namun sangat senang dengan semua yang telah saya lihat dan pelajari. Saya memiliki apresiasi yang lebih besar dari tempat sekilas kami dalam sejarah, kekerdilan kami di bumi ini dan betapa banyak yang tersisa untuk menemukan tempat-tempat yang kami pikir kami ketahui.(Sumber; new york times)
Powered by Blogger.