Paus Menjadi Hewan Terbesar di Planet Bumi

Paus bisa mencapai 140.000 pound. Paus bowhead dalam timbangannya seberat 200.000 pound dan mama besar dari mereka semua, paus biru, bisa mencapai kekalahan 380.000 pound, menjadikannya hewan terbesar yang pernah ada.

Dalam sebuah penelitian yang diterbitkan pada hari Selasa di Journal Proceedings of Royal Society B, sebuah tim peneliti menyelidiki gigantisme pada paus baleen, limfat penyaringan yang mencakup paus biru, paus bowling dan paus sirip. Mamalia laut itu menjadi berukuran jumbo, yang relatif baru-baru ini ditemukan hanya dalam 4,5 juta tahun terakhir. Penyebabnya? Perubahan iklim yang memungkinkan raksasa itu makan berlebihan.

Paus memiliki sejarah evolusioner yang menarik. Mereka memulai sebagai mamalia darat, sekitar 50 juta tahun yang lalu. Selama beberapa juta tahun mereka mengembangkan sirip dan menjadi makhluk laut. Antara sekitar 20 juta dan 30 juta tahun yang lalu, beberapa paus purba ini mengembangkan kemampuan untuk menyaring makanan, yang berarti mereka bisa menelan kawanan mangsanya yang kecil dalam satu tegukan. Tapi meski dengan kemampuan makan ini, paus tetap hanya cukup besar selama jutaan tahun.

"Tapi kemudian tiba-tiba kita melihat mereka menjadi sangat besar, seperti paus biru," kata Nick Pyenson, kurator mamalia laut fosil di Museum Nasional Sejarah Alam Smithsonian Institution dan seorang penulis makalah ini.

Dr Pyenson dan rekan-rekannya mengukur lebih dari 140 spesimen ikan paus fosil, dan kemudian menghubungkan data tersebut ke dalam model statistik. Ini menunjukkan bahwa beberapa keturunan paus baleen menjadi raksasa dalam waktu yang sama. Mulai sekitar 4,5 juta tahun yang lalu, paus biru raksasa bermunculan di lautan di seluruh dunia di samping paus bowhead raksasa dan paus sirip raksasa.

Para periset menduga bahwa terjadi perubahan lingkungan pada waktu itu yang pada dasarnya menyebabkan paus baleen mengembang. Setelah beberapa penyelidikan, mereka menemukan bahwa periode waktu ini bertepatan dengan awal mula ketika lapisan es semakin menutupi belahan bumi utara.

Limpasan dari gletser akan menghilangkan nutrisi seperti besi ke perairan pantai dan siklus upwelling musiman yang intens akan menyebabkan air dingin dari dalam ke bawah naik, membawa bahan organik ke permukaan. Bersama-sama efek ekologis ini membawa sejumlah besar nutrisi ke dalam air pada waktu dan tempat tertentu.

Throng zooplankton dan krill akan berkumpul untuk menikmati nutrisi. Mereka akan membentuk tambalan padat yang bisa merentang beberapa mil panjang dan lebar serta setebal lebih dari 65 kaki.

Paus baleen sekarang bisa menelan jumlah mangsa yang jauh lebih banyak, yang memungkinkan mereka bertambah besar. Tapi itu hanya sebagian dari mereka.

"Makanan berlimpah di mana-mana. Mereka harus memisahkan dalam jarak jauh," kata Graham Slater, seorang ahli biologi evolusioner di University of Chicago dan penulis utama studi tersebut. 

Karena siklus ekologis yang memicu ledakan krill dan zooplankton terjadi secara musiman, Dr. Slater mengatakan bahwa paus harus bermigrasi sejauh ribuan mil dari pencarian makanan ke makanan. Nenek moyang paus yang lebih besar yang memiliki tangki bahan bakar lebih besar memiliki kesempatan lebih baik untuk bertahan dari migrasi musiman yang panjang, sementara paus baleen yang lebih kecil punah.

Jika tambalan makanan tidak berjauhan, Dr. Slater mengatakan, paus akan tumbuh dengan ukuran tubuh tertentu yang nyaman untuk lingkungan itu, dan mereka tidak akan menjadi raksasa yang kita lihat sekarang.

"Paus biru dapat bergerak lebih jauh menggunakan energi jauh lebih sedikit daripada paus bertubuh kecil," kata Dr. Slater.

Ari S. Friedlaender, ahli ekologi perilaku di Oregon State University yang tidak terlibat dalam studi tersebut, mengatakan bahwa penelitian tersebut memperbaiki pemahaman tentang bagaimana paus baleen menjadi raksasa.

"Apa yang dilakukan ini memungkinkan kita untuk dapat mengatakan bahwa ada proses penting di lautan yang memungkinkan hewan-hewan ini mencapai perubahan besar," katanya, dikutip dari new york times.

Richard Norris, ahli paleobiologi di Scripps Institution of Oceanography, menyebut studi itu sebagai "karya bagus," dan mengatakan bahwa hal itu menegaskan pemahaman para ilmuwan saat ini tentang perubahan lautan dari waktu ke waktu.

"Ketika kita memikirkan seperti apa planet ini dalam sejarahnya yang panjang, paus 10 juta tahun yang lalu adalah spesies makhluk yang sangat berbeda dari yang kita lihat sekarang. Jadi, dalam arti kita tinggal di waktu khusus dimana kita bisa menikmati keagungan hewan-hewan besar di lautan," kata Dr. Norris.(kakikukram.com)

Images:
new york times
Powered by Blogger.